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如何辨识学龄前孩童的忧郁与焦虑

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发布于:2020-07-02

如何辨识学龄前孩童的忧郁与焦虑

  科学家设计出一个简单的实验,来辨识具有忧郁倾向的学龄前孩童:大人带领三至七岁的孩子走进光线昏暗的房间,里面有个覆盖的神秘土堆,并朗诵着「这里有个东西给你看」或「小声点,这样它才不会醒来」台词营造期待感。随后,大人挖开神秘土堆(里面是个玻璃容器),然后拿出一条逼真的塑胶玩具蛇。

  在这90秒的实验过程中,每个孩子腰间都佩戴小型的运动感测器。这些感测器以每秒100次的速率侦测其行为,例如躁动或转身。科学家想知道被诊断为忧郁或焦虑的儿童与其他未被诊断为忧郁或焦虑的儿童的行为是否有所不同。事实证明,相比之下被诊断为忧郁或焦虑的儿童更远离感知到的威胁——也就是实验里的覆盖容器。

  发表在《公共科学图书馆:综合》(PLOS One)的论文指出,运动感测器能辨识出80%具有忧郁症或焦虑症倾向的学龄前儿童。这个工具可能很有用处,虽然人们已普遍接受三岁孩童能诊断出精神疾病的事实,但诊断方法仍然很困难。因为他们经常无法告诉成人自己的状况不好,或年纪太小并不清楚自己的状况。

  然而,越来越清晰的事实是这些孩子在日后的生活,将面临极高的精神与身体健康问题风险。南伊利诺伊大学医学院的发展心理学家丽莎贝斯‧迪拉拉(Lisabeth DiLalla)说:「问题在于:我们能扭转局面吗?」

如何辨识学龄前孩童的忧郁与焦虑

  圣路易斯华盛顿大学医学院的精神病学家琼‧卢比(Joan Luby)的答案是:「或许可以。」卢比的研究表明,治疗学龄前孩童的忧郁症能帮助他们再次(至少在短期内)感受到快乐,她说:「如果能及早发现需要帮助的孩童,我们便能更妥善地对待他们。」

  1980年以前,几乎没有专家相信年幼的孩童有忧郁或焦虑问题,当时的科学家认为只有七岁以上的儿童会感到忧郁。到了九O年代,针对忧郁和焦虑的研究表明,焦虑和忧郁倾向明显能从三岁的孩童身上发现。这些儿童的忧郁和焦虑症状以看似无关的形式表现,例如侵略性、饮食困难或过动,因此这些所谓的「内化障碍」通常很难在年轻时诊断出来。

  儘管估计数据差异很大,但大约10%到20%的学龄前儿童和幼稚园儿童被认为有焦虑症,大约2%的儿童有忧郁症,还有部分儿童甚至表现出自杀倾向。事实上,实际比例可能比数据还更高,因为八岁以下的儿童通常无法清楚表达自己的感受,临床医生必须依赖监护人的描述。但是,焦虑或忧郁的孩子安静内向且不引人注目的特质,让监护人与教师难以察觉他们的真实感受。

如何辨识学龄前孩童的忧郁与焦虑

  伯灵顿佛蒙特大学医学中心的临床心理学家爱伦‧麦金尼斯(Ellen McGinnis)形容:「孩子不是有问题就会发出声音的轮子。」她和其他科学家一样,希望以客观方法辨识具有这方面困扰的儿童。但研究既费力又费时,她最初只能录下孩童对蛇或其他焦虑实验的表现。然后,由多名研究助理评估和判断影片中的孩童反应。但是这种方式实在太慢了,她花了两年时间只评估了十名孩童。

  因此,她与丈夫、生物医学工程师莱恩‧麦金尼斯(Ryan McGinnis)合作,寻找更快和更有效的方法辨识忧郁症或焦虑症儿童:结合经典的蛇焦虑实验与市售的运动感测器。参与实验的63名儿童中,有21人在接受临床医生和护理人员90分钟的面谈后被诊断为焦虑症或忧郁症。

  他们从蛇实验发现,感测器捕捉到最能辨识问题的时刻来自揭开真相前20秒左右的反应:当面对覆盖的玻璃容器时,焦虑或忧郁的孩子会将身体与未知物体保持180度角以避开威胁。莱恩‧麦金尼斯说:「确诊的儿童比未确诊的儿童更会远离潜在威胁。」

  更令他们惊讶的是揭开真相后,感测器并没有发现两者之间的差异,他说:「我很讶异几乎所有孩子看见这条蛇都表现出兴奋的样子。」他们利用运动感测器的数据正确辨识出21名确诊儿童中的14人。错误率也很低,感测器只误判了5位未被临床诊断为忧郁症或焦虑症的儿童。

  研究人员表明,虽然实验不是标準答案,但远比广泛运用的问卷调查成果还好。现行的问卷调查由父母陈述孩子的问题,儿童行为检查表只正确地辨识21名确诊儿童中的8人。由于实验方式很简单,感测器也容易取得(单价不到四美元,多数智慧型手机中也具有类似功能),莱恩‧麦金尼斯认为这种辨识方法具有巨大的潜力。

如何辨识学龄前孩童的忧郁与焦虑

  但蛇实验更多是诱发与焦虑相关的恐惧,而不是忧郁,而加州州立大学圣马科斯分校的临床心理学家莎拉‧布弗德(Sara Bufferd)想知道感测器是否也能应用于探索孩童的悲伤、无助或沮丧情绪。她说:「我不确定其他实验的反应是否跟恐惧实验一样,具有行为方面的差异。」

  许多致力于早期识别儿童心理健康问题的科学家,对这些儿童也进行很多年的追蹤研究。透过这种方式,他们能明白早期的心理健康问题是否会持续影响他们日后的生活。2014年,布弗德与研究团队发现,三岁时出现忧郁症状的儿童在三年后更容易忧郁,而针对年龄较大的儿童的相关研究也呈现出类似的连续性。

  新研究表明,具有心理健康问题的孩童在青春期也更容易出现身体健康问题。从1994年到2001年,迪拉拉使用儿童行为检查表评估326名五岁儿童的内化行为。这些孩子表现出某些忧郁和焦虑的迹象,但还未达到临床标準。

  迪拉拉和实验室成员马修‧贾姆尼克(Matthew Jamnik)发表在《心理学前沿》(Frontiers In Psychology)期刊的研究报告指出,五岁时内化程度较高的儿童,在7至12年后更容易出现睡眠品质不佳、头痛和胃痛等身体健康问题,可能性高出30%左右,比例因性别和性格有所不同。那些幼年内化分数较高的青少年,在青春期出现「无意识进食」的可能性也高出30%。贾姆尼克表明,五岁时的心理健康问题明显影响日后的身体健康问题。

如何辨识学龄前孩童的忧郁与焦虑

  越来越多的证据表明,学龄前儿童的心理健康问题会一直持续到成年,科学家已经着手研究该如何治疗。2016年,卢比的研究表明,与没有忧郁症的同侪相比,忧郁症的孩童对奖励的反应更低。她的研究团队对78名年龄介于四岁至七岁的孩童进行脑波图检测,其中包括53名被诊断为忧郁症的孩童。

  这些孩子在电脑上玩猜谜游戏,给出越多正确答案能获得更多的分数,最后得到更好的奖励。卢比发表在《美国儿童与青少年精神病学学会期刊》(Journal of the American Academy of Child and Adolescent Psychiatry)的研究报告指出,根据脑电图结果显示,即使选到正确答案忧郁症孩童的大脑活动仍比一般孩童还少,这说明他们对奖励的反应较弱。

  与此同时,卢比也研究了既有的「亲子互动疗法」(Parent-Child Interaction Therapy,简称PCIT)。这种针对行为问题儿童的早期干预治疗,由治疗师指导监护人如何协助孩子控制破坏行为和脾气。治疗师藉由一面单向镜观察父母和孩子,并用耳机麦克风与父母通话。卢比将其应用在研究中,让学龄前儿童和监护人遵循亲子互动疗法的方式,但焦点着重于减少伴随忧郁而来的罪恶感与羞耻感。

  卢比发现,接受治疗的儿童得忧郁症的机率更低,忧郁程度也更轻。此外,根据脑电图的检测结果,接受改良型亲子互动疗法的孩童对奖励的反应与没有忧郁症的孩童没有差异。卢比说:「治疗改变了他们对奖励的反应。」但是,新疗法能不能持续影响孩童日后的生活,并度过焦躁不安的青少年时期呢?卢比只能等待这些孩子长大,才能找出答案。

 (本文得以问世,有赖于MPlus×啧啧小额订阅计画的支持)

参考报导:Sciencenews

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